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스마트 스트리밍 앰프의 마침표

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스마트 디바이스의 역설

어느덧 스마트 기기들은 우리 주변을 촘촘하게 둘러싸고 있다. 스마트폰은 기존의 모바일 폰 개념을 넘어서 사진기이자 계산기이며 시계이고 그보다 훨씬 더 많은 종합적인 그 무엇이 되었다. 여러 패드는 물론이며 시계도 스마트 워치가 영역을 넓혀나가고 있는 것은 두말할 필요도 없다. 자동차는 물론이며, 우리 주변의 스마트 디바이스는 사물 인터넷, AI 등 다양한 기술과 새롭고 창의적인 플랫폼 위에서 과거엔 상상으로만 여겼던 것을 현실화시키는 중이다.

사실 스마트 디바이스의 출현은 다양한 기능과 물건을 하나의 기기에 통합하는 데서 가치가 높았다. 예를 들어 스마트폰은 카메라와 계산기와 통장 등 수많은 기기 및 기능을 통합해주었다. 한 손에 쥘 수 있는 기기가 트럭 한 대 분은 될 만한 기기들의 기능을 집약해냈다. 대단한 기술의 이기를 손에 쥔 사람들은 그 속에서 평소 쉽게 접할 수 없는 기능과 기술에 탐닉할 수 있었다.

재밌는 사실은 이런 수많은 기능을 통합해 집약시킨 스마트 디바이스는 오히려 사람들에게 다양한 분야로의 흥미를 유발했고, 더 많은 분야에 깊이 있게 접근하게 했다는 것이다. 사진에 크게 관심이 없던 사람들이 마치 사진작가들처럼 많은 사진을 찍어 공유하기 시작했고, 영상을 제작한다는 건 꿈도 못 꾸던 사람들이 유튜브에서 데뷔했다. 스마트 디바이스는 과거엔 한 개인이 쉽게 도달할 수 없었던 지대에 장벽을 허물고 가뿐히 착륙했다. 축소와 집약을 위해 개발된 기술의 이기 스마트 디바이스가 오히려 더 다양한 분야에 대한 관심을 증폭시키고 다양한 분야로 사람들의 활동을 팽창시키는 역설이 여기에 있다.

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전천후 스트리밍 머신 ‘블루사운드’

음악 재생 분야도 마찬가지다. 스마트폰만 있으면 과거 커다란 오디오나 혹은 워크맨, 전용 음원 플레이어가 없어도 충분히 음악을 즐길 수 있게 되었다. 게다가 블루투스, 에어플레이 등을 통해 특별한 인터페이스나 케이블 없이도 이어폰으로 쉽게 음악을 소비할 수 있다. 음원은 소유하는 것이 아니라 넓고 넓은, 거의 무한대의 온라인 공간에서 공유하는 시대가 되었고 온라인 스트리밍 서비스는 갈수록 편의성과 음질을 개선 중이다.

결국 낮아진 진입 장벽은 오히려 음악에 관심이 적었던 사람들까지 음악에 더 밀접해질 수 있는 계기로 작용했다. 그리고 스마트폰을 사진을 찍다가 전용 디지털카메라를 사들이는 사람들이 생겨나듯 스마트폰으로 음악을 듣던 사람 중 전용 음원 플레이어를 구입하는 사람들이 생겨났다. 그리고 이런 현상은 전용 음원 스트리밍 기기들의 범람을 야기했다. 하지만 스마트폰처럼 모두 쉽고 편할 것으로 생각하면 오산이었다. 삼성, 애플 등 공룡 IT 기업들이 구축한 플랫폼의 편의성과 가격 대비 성능을 따라잡은 메이커는 그리 흔치 않다. 그중 블루사운드의 약진은 우리가 모두 원했던 바로 그 지점을 정확히 가리키고 있었다.

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막강한 스트리밍 플랫폼 ‘블루OS’

캐나다에 본사를 둔 블루사운드는 자체적으로 스트리밍 플레이어 등 다양한 제품군을 제작하는 하드웨어 제조사다. 하지만 단순한 하드웨어 제조사라면 이만큼 뛰어난 성능을 지닌 기기를 통해 대중화되는 데 한계가 있었을 것이다. 블루사운드의 경쟁력은 단순한 스트리밍 제조사가 아닌 스트리밍 플랫폼 개발사라는 사실에서 급격히 높아진다. 스마트 디바이스만 만드는 메이커와 애플처럼 자체 OS 플랫폼을 가진 회사들의 차이 정도라고 할 수 있다. 물론 이런 자체 OS를 개발해 사용하는 오디오 메이커가 블루사운드만 있는 것은 아니다. 하지만 블루사운드 정도의 실력을 갖춘 메이커는 흔치 않다.

블루사운드가 개발한 스트리밍 플랫폼은 다름 아닌 블루 OS라는 것으로 자사의 기기에 적용되지만 이젠 다른 메이커에게 라이센스를 주는 단계로 접어들었다. 그만큼 시스템 완성도 및 편의성 그리고 무엇보다 호환성이 뛰어나다는 방증이다. 게다가 블루사운드는 나드, PSB 같은 메이커와 함께 렌브룩 그룹에 속해있어 다양한 협력 속에서 빠르게 진화하면서 하이파이 오디오 분야에 안착할 수 있었다. 세계적으로 내로라하는 덴마크 대표 브랜드 달리도 블루 OS를 사용하는 걸 보면 그 성능에 있어선 반박할 수 없을 것이다.

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올인원 스트리밍 앰프 ‘파워노드’

이런 환경은 블루사운드가 스트리밍 플레이어를 넘어 올인원 스트리밍 앰프까지 개발할 수 있게 만들었다. 이미 ‘노드’라는 멋진 스트리밍 플레이어를 개발해 최근 2i까지 이어지면 거의 10년을 선도해온 그들. 여기에 앰프만 설계해 넣으면 음악을 듣는 데 스피커만 추가하면 끝이다. 이 아이디어를 현실에 옮긴 것이 바로 파워노드라는 제품이다.

얼마 전 3세대로 거듭난 스트리밍 플레이어 노드 리뷰에서도 설명했지만 파워노드도 3세대로 진입하면서 전체적으로 많은 성능 향상이 있다. 우선 제품의 전체 작동을 관장하는 프로세서의 경우 쿼드 코어 사양의 1.8GHz ARM® Cortex™ A53으로 업그레이드되었다. 블루사운드에 의하면 이전 세대 제품보다 약 여덟 배나 빠른 프로세싱 성능을 자랑한다고 한다. 현재 플랫폼을 활용하는 데 이 정도까지 필요할까 싶지만, 미래에 선보일 첨단 기능에 대비해 대폭 업그레이드한 것으로 보인다.

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  • 디지털 스트리밍 부문

더불어 DAC 부분도 32bit DAC를 사용해 24/192 해상도까지 처리가 가능하다. Flac은 물론이며 이 외에 우리가 알고 있는 거의 모든 포맷에 대응하므로 재생하지 못한 음원의 거의 없다고 해도 무방하다. 다만 여전히 DSD에는 대응하지 않고 있다. 그뿐만 아니라 타이달 사용하자면 MQA 디코딩이 가능한 면도 커다란 매력 중 하나다. 온라인 스트리밍 서비스의 경우도 인 앱에서 스포티파이, 타이달, 코부즈, 시리우스XM 등 매우 다양하게 지원하며 특히 국내 서비스인 벅스까지 지원하는 점도 눈에 띈다. 더불어 ROON 레디는 기본이다.

애플 에어플레이 2와 블루투스 5.0 aptX HD 블루투스도 지원하는 것은 물론이다. 더불어 애플의 Siri나 아마존 Alexa, 구글 어시스턴트에도 대응하므로 별도의 스마트 디바이스로 활용해볼 만하다. 흥미로운 것은 외부 기기, 특히 영상기기와 호환성에 대한 부분이다. 기본적으로 HDMI eARC 입력단을 지원하므로 TV나 게임 콘솔 등과 연결해 음향 부분만 파워노드와 연결된 스피커로 출력이 가능하다.

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얇고 해상도는 높아지고 있지만, 음향 부분은 만족스럽지 못한 TV가 대부분인 요즘 메인 하이파이 시스템으로 즐기는 음향은 영상 콘텐츠를 자주 즐기는 사람들에겐 꽤 커다란 장점이다. 더불어 이번엔 무선으로 돌비 서라운드까지 지원하며 기본적으로 블루 OS를 통해 멀티 룸 세팅도 가능하므로 다양한 콘텐츠를 다양한 공간에서 자유롭게 즐길 수 있다.

파워노드는 기본적으로 기가 이더넷 및 듀얼 밴드 와이-파이를 지원하므로 유/무선 연결이 모두 가능하다. 더불어 블루OS라는 탁월한 스트리밍 플랫폼과 리모트 앱의 편의성은 현존 최고 수준이라고 할 수 있다. 이 외에 다양한 유선 입/출력 인터페이스도 자랑한다. 작은 공간에 최대한 다양한 입/출력단을 구현하려는 모습인데 예를 들어 미니 Toslink 광 및 3/5mm 아날로그 입력을 겸하는 입력단을 마련해놓았다. 이 외에 3.5mm 헤드폰 출력 및 무선 블루투스 출력도 지원한다. 서브우퍼를 연결해 저역을 보강하고 싶은 사용자를 위해 서브우퍼 출력도 한 마련해 놓은 모습. 작지만 기능 자체는 굉장히 다양한 기기다.

요컨대 파워노드의 스트리밍 플레이어 부문은 거의 3세대 노드와 유사하다고 보면 될 정도로 거의 모든 기능 및 인터페이스를 공유하고 있다. 차이라면 동축, 광 등 디지털 출력이 전무하다는 것인데 이는 기본적으로 파워노드의 정체성과 관련이 있다. 이미 앰프가 내장되어 있기 때문이다. 그리고 이전 세대 파워노드의 성능도 가격 대비 매우 훌륭했지만 이번엔 다시 한번 점프를 한 모습이다.

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  • 앰프 부문

블루사운드는 이전에도 소형이지만 효율이 높은 앰프 탑재를 설계 목표로 했다. 그 결과는 클래스 D가 제격이었고 현재 중, 저가부터 하이엔드 제품까지 가장 많은 메이커가 사용하는 하이펙스 모듈을 사용해왔다. 이번에도 마찬가지다. 이전에도 블루사운드는 하이펙스 모듈, 정확히는 나드가 라이센스 받아 만든 UcD 모듈을 사용해왔는데 이를 나드에선 하이브리드디지털 증폭이라고 설명하고 있다.

이번에도 나드와 협력은 유효한 것으로 보인다. 게다가 기존에 채널당 60W 출력을 보여주었던 것에서 출력 수치를 높여 이번엔 채널당 80W 출력으로 설계한 점이 돋보인다. 클래스 D 증폭에서 이 정도 출력 증강은 환영받아 마땅하다. 또한 출력이 높아졌음에도 불구하고 전 고조파 왜곡률을 0.008%로 동일하지만 SN비는 90dB에서 100dB로 상승해 노이즈 없이 더욱 깨끗한 사운드를 내줄 것으로 기대된다. 스피커 출력은 좌/우 각 한조를 지원하면 이 부분에선 단자 등 기존 버전과 차이점을 발견할 수 없었다.

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중간 평가

최근 올인원 스트리밍 앰프는 어느새 하이파이를 즐기고 싶어 하는 입문자들에게 대세로 자리 잡았다. 와중에 자체 블루 OS 플랫폼을 중심으로 이미 최고 수준의 편의성을 무기로 확장 일로를 걷고 있는 블루사운드의 행보는 돋보일 수밖에 없다. 이전 세대까지 엄청난 인기를 구가하던 스트리밍 플레이어 노드의 3세대 진입과 동시에 파워노드도 3세대를 표방했기 때문이다. 특히 프로세서 및 DAC 파트 업그레이드는 물론이며 특히 내장한 하이브리드디지털 증폭의 출력을 80W로 상승한 부분이 눈에 띈다. 다음 편에선 실제 사용상 인터페이스 및 성능에 주목해보자.

글 : 오디오 평론가 코난

SPECIFICATIONS

AUDIO

Supported Audio File Formats : MP3, AAC, WMA, WMA-L, OGG, ALAC, OPUS

Supported Hi-Res Audio File Formats : FLAC, MQA, WAV, AIFF, MPEG-4 SLS

Supported Multi-Channel Audio Formats : Dolby Digital

Processor : ARM® Cortex™ -A53, Quad-Core, 1.8GHz per core

Native Sampling Rates : up to 192 kHz

Supported Network File Sharing : Server Messsage Block (SMB) up to 200,000 files

Native Sampling Rates : up to 192 kHz

Bit Depths : 16 – 24

Performance : SNR –100dBA / THD+N, 0.008%

DAC : 32-Bit, 384kHz / Differential Output design

Amplification : HybridDigital™

Rated Power Output : 80W x 2 (8 Ohms)

IHF Dynamic Power : 220W (4 Ohms) / 130W (8 Ohms)

SOFTWARE & INTEGRATIONS

Operating System : BluOS

App Controller Operating Systems : iOS, Android, Windows Vista, 7, 8, 10, macOS 10-11

Network File Sharing : SMB up to 200,000 track index

Album Art Supported : JPG, PNG

Voice Control : Amazon Alexa Skills; Actions on Google

3rd-Party : AirPlay 2, Spotify Connect, Tidal Connect, Roon Ready

Control Systems : Control4, Crestron, URC, RTI, ELAN, Lutron

GENERAL

Finish

Black/White; Matte Satin Paint

Included Accessories :

120V AC Power Cord / 230V AC Power Cord

Ethernet Cable, TOSLINK Optical to 3.5mm Mini Adaptor x 2

Safety/Warranty Guide, Quick Setup Guide

Power Consumption

Storage Environment : -10°C to 50°C, 20% to 80% relative humidity

Operating Environment : ‘0°C to 40°C

Product Weight : 1.78kg/3.9lbs

Product Dimensions : 220 x 70 x 190 mm

Shipping Weight : 3.15kg

Shipping Dimensions : 300 x 300 x 110 mm

CONNECTIONS

Network : Wi-Fi 5 (802.11ac, 2.4/5GHz) / Ethernet RJ45, GigE 1000 Mbps

Audio Input : Mini TOSLINK/3.5mm Stereo combo x 2, HDMI eARC

Audio Output : 5-Way Binding Post Speaker Terminals

Bluetooth : Bluetooth 5.0 aptX HD, Two-Way (transmit & receive)

Headphones : 3.5mm Stereo Out, Wireless Bluetooth Out

Subwoofer : RCA, Network Pairing to PULSE SUB+

USB : Type-A Port for external drive connection (Fat32 or NTFS formatted)

IR Remote

IR Sensor Built In – front panel with IR Remote Learning

Universal 3-pin AC cord input (100-240AC)

Written by 코난

코난 이장호는 하이파이 오디오를 평가하는 평론가다. <고음질 명반 가이드북 1,2> 등의 책을 썼다.

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